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23 septembre 2021

Une vue de Québec de Gaston Roullet

Gaston Roullet (1847-1925), Vue de Québec depuis Lévis, 1887 ou plus tard, huile sur bois, 28,6 x 45,2 cm. MBAM, don d’Émilie Corbeil à la mémoire de Jean-Pierre Valentin. Photo MBAM, Jean-François Brière

Cadeau d’un poète national à une première dame, ce tableau au destin singulier témoigne de l’importance des affiliations au sein d’une époque et de leur valeur pour une collection muséale. Il nous est offert par Émilie Corbeil, à la mémoire de Jean-Pierre Valentin.

Jacques Des Rochers. Photo Vincent Lafrance

Jacques Des Rochers

Conservateur de l’art québécois et canadien (avant 1945)

Gaston Roullet fait ses débuts au Salon des artistes français en 1874. Une décennie plus tard, il devient peintre de la Marine et des Colonies, et participe à plusieurs missions artistiques dans les colonies françaises avec le mandat d’exécuter des dessins pour l’État. C’est en tant que correspondant pour Le Monde illustré qu’il visite durant cinq mois le Canada en 1887. L’arrivée de l’artiste est soulignée dans de nombreux quotidiens. Lors de son passage à Montréal, une exposition solo de ses peintures, aquarelles et dessins réalisés en France et au Vietnam, d’abord présentée à la salle Petit, à Paris1, a lieu à l’Art Association of Montreal (actuel MBAM), au square Phillips. Aucun sujet canadien n’y figure. Cependant, il vend de ses œuvres à des personnalités connues, comme Faucher de Saint-Maurice, qui deviendra un ami2, et Honoré Beaugrand, pour qui il peint le Port de Montréal, vu du canal. Roullet expose ses premières œuvres canadiennes à Paris, en 1888, dont un tableau intitulé Québec. Vue prise de la pointe de Lévis3. Par ailleurs, « le [journal] Paris-Canada nous apprend […] un succès de vente fort honorable », notant parmi les tableaux vendus, « une Vue de Québec, acquise par le prince de Joinville, qui avait visité le Canada trente ans plus tôt et en gardait un excellent souvenir4 ».

L’artiste expose à nouveau une de ses œuvres à Montréal en 1894 par le biais de la Société des arts du Canada, collectif dont il fait partie et dont le président est le poète et politicien Louis-Honoré Fréchette. Le 30 août 1897, ce dernier offrira Vue de Québec depuis Lévis, notre tableau, à lady Zoé Laurier, épouse de sir Wilfrid Laurier, alors premier ministre du Canada. En juin, les Laurier s’étaient rendus à Londres pour participer à la Conférence coloniale de 1897 – événement réunissant les représentants des 11 colonies de l’Empire britannique – et pour assister aux cérémonies du jubilé de la reine Victoria, où ils avaient été anoblis. Ils avaient ensuite poursuivi leur voyage en France, pays des ancêtres, où Wilfrid avait été fait chevalier de la Légion d’honneur. À leur arrivée à Québec, en août 1897, de fastueuses célébrations sont organisées tout au long de leur parcours pour souligner ce « retour triomphal » de la conférence de Londres, au cours de laquelle Wilfrid a brillamment défendu les principes de l’autonomie canadienne. À Montréal, lors de la cérémonie d’accueil tenue au Champ-de-Mars avec le maire et les notables de la ville, Fréchette est présent5. À l’arrière du tableau, la dédicace du poète « Jour de retour triomphal » n’est pas anodine : elle se fait l’écho de la clameur de l’époque.


1 L’Étendard, Québec, 20 juillet 1887.

2 Faucher de Saint-Maurice, Loin du pays, souvenirs d’Europe, d’Afrique, et d’Amérique, 1889, Québec, A. Coté. L’auteur y relate entre autres la visite de l’atelier parisien de l’artiste en compagnie du sculpteur Louis-Philippe Hébert.

3 De l’Atlantique au Pacifique, Canada. Tableaux et aquarelles par Gaston Roullet. Peintre du Département de la Marine, cat. exp., Paris, Georges Petit, 1888, p. 6.

4 La Justice, Québec, 29 mai 1888.

5 La Patrie, Montréal, 31 août 1897.

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